Transatlantic telegraphy
Читаем по-английски

Transatlantic telegraphy

International, submarine telegraphy began in 1850 with a line between Britain and France. In that article, we asked how a flagpole in Liverpool, United Kingdom, connects the engineer Isambard Kingdom Brunel with the Atlantic Telegraph Company.

The answer is Brunel’s last creation: the Great Eastern, a ship which laid the first, successful transatlantic telegraph cable. After the ship was broken up in 1888, one of its masts became a flagpole outside Liverpool Football Club. And it was in Liverpool that the first meeting of the Atlantic Telegraph Company took place in 1856.

The Field force

Making transatlantic telegraphy into a reality required not only technical advances, such as the use of gutta percha to insulate submarine cables  it also required an entrepreneur with vision. That person was Cyrus West Field — the force behind the project.

In 1854, Field was asked by the British engineer Frederick Gisbourne to invest in a telegraph line between Newfoundland in Canada and New York. This would allow messages from Europe to reach the United States more quickly, as ships could signal ahead as soon as they reached the Canadian coast. Field agreed to finance completion of the project — adding the ultimate aim of extending the telegraph across the Atlantic itself. Instead of taking up to 12 days for a message to be sent from London to New York, it might only take a few minutes.

The first link

The planned route of the transatlantic cable was just over 3000 km long and involved depths of up to 2400 fathoms (4.39 km). Success would require accomplishing an unprecedented technical feat. It also meant overcoming political opposition in the United States and a lack of American finance during an economic downturn. However, Field found backing in Britain’s main commercial centres, as well as from the British government. He launched the Atlantic Telegraph Company with a board of directors that included Samuel Morse, as well as John Watkins Brett, who had opened the telegraph between Britain and France a few years before.

Attempts to lay a transatlantic cable began in 1857, when USS Niagara from the United States Navy set off from Valentia, an island off County Kerry in south-west Ireland, bound for Trinity Bay on the coast of Newfoundland. It could only carry half the required length of cable, with the rest aboard the accompanying Royal Navy ship HMS Agamemnon. The two halves were to be spliced together in mid-Atlantic, and then Agamemnon would carry the cable to its destination.

Cable was played out from Niagara, while, from time to time, signals were sent back along the line to test it remained intact. The cable comprised seven copper wires covered with three coats of gutta percha, and wound with tarred hemp and dense spirals of iron wire. Unfortunately, it snapped less than half way across the ocean.

The same two vessels tried again a year later, this time sailing to mid-ocean and joining their halves of the cable before returning to opposite sides of the Atlantic. After several mishaps, the first transatlantic telegraph link was completed in August 1858. Britain’s Queen Victoria and US President James Buchanan used it to exchange congratulatory telegrams. However, the cable could not transmit messages reliably and the line failed after a few weeks.

The biggest ship in the world

Brunel was born in Portsmouth, England, in 1806. As well as many railway projects, he designed the Great Britain, launched in 1843 and the first iron-hulled, propeller-driven ship to cross the Atlantic. For the route to India and Australia, Brunel built the world’s biggest ever ship, the Great Eastern. It was more than 200 metres in length, could carry 4000 people, and was intended to travel from London to Sydney without needing to refuel.
In 1859, while inspecting the Great Eastern before its maiden voyage, Brunel suffered a stroke and died a few days later. He did not live to see the ship’s failure as a commercial venture, despite its speed and luxury. In 1864, the Great Eastern was sold for refitting as a cable-laying ship.

Success at last

Field did not give up. Despite delays caused by the American Civil War, he was able to raise finance for a new attempt to span the Atlantic. This used a much stronger cable, weighing twice as much as the earlier ones. Only one ship was capable of carrying the entire load: the Great Eastern.

In July 1865, it left Valentia for Trinity Bay. On two occasions, it seemed that the cable had been sabotaged by having a spike driven through it to cause a short circuit. And after reaching three-quarters of the way to Canada, the line snapped.

Nevertheless, the attempt had demonstrated that Great Eastern could lay a deep-sea cable, and on 13 July 1866, the huge ship left on its mission once more. This voyage was uneventful. On 27 July, Great Eastern landed at the tiny Canadian port of Heart’s Content. Field later wrote how sailors took the cable ashore: «I see them now as they dragged the shore end up the beach at Heart’s Content, hugging it in their brawny arms as if it were a shipwrecked child whom they had rescued from the dangers of the sea.»

Only four weeks later, Great Eastern returned to Heart’s Content with a second triumph for Field. The end of the 1865 cable had been grappled from the seabed and joined to a new section to complete another link between Ireland and Canada. By the end of the 19th century, 15 transatlantic telegraph cables had been laid — five of them by Great Eastern.


Международное подводное телеграфное сообщение началось в 1850 году с линии между Британией и Францией. В предыдущем номере мы задали вопрос, как флагшток из Ливерпуля, Соединенное Королевство, соединил инженера Изамбарда Кингдома Брунела с Атлантической телеграфной компанией. Ответ – последним проектом Брунела был Great Eastern, корабль, проложивший первый, успешный трансатлантический телеграфный кабель. После крушения корабля в 1888 году, одна из его мачт стала флагштоком около поля футбольного клуба из Ливерпуля. И в Ливерпуле в 1856 году прошло первое собрание Трансатлантической телеграфной компании.

Сила Филда

Воплощение идеи трансатлантического телеграфа требовало не только технических достижений, например, использование гуттаперчи для изоляции подводного кабеля  оно также требовало и предпринимателя с видением. Таким человеком был Сайрус Вест Филд – сила, двигавшая проект.

В 1854 году британский инженер Фредерик Гизборн попросил Филда профинансировать телеграфную линию между Ньюфаундлендом в Канаде и Нью-Йорком. Это позволило бы сообщениям из Европы быстрее достигать Соединенных Штатов, и корабли смогли бы сообщать о своем прибытии к берегам Канады или о том, что срочно необходим ремонт судна. Филд согласился профинансировать окончание проекта – добавив конечную цель протянуть телеграф через всю Атлантику. Вместо 12 дней, необходимых для отправки сообщения из Лондона в Нью-Йорк, это могло бы занимать всего несколько минут.

Первая линия

Запланированный маршрут трансатлантического кабеля был длиной немногим более 3000 км и пролегал на глубине до 2400 фатомов (4,39 км). Для успеха требовалось беспрецедентное техническое мастерство. Также нужно было преодолеть противостояние политической оппозиции в США и недостаток финансирования с американской стороны во время экономического спада. Однако Филд добился финансирования не только от основных коммерческих центров Британии, но и от правительства Британии. Он основал Атлантическую телеграфную компанию с советом директоров, в который входил не только Сэмюель Морзе, но и Джон Уоткинс Бретт, за несколько лет до того открывший телеграфное сообщение между Британией и Францией.

Самый большой корабль в мире

Брунел родился в Портсмуте, Англия, в 1806 году. Помимо множества железнодорожных проектов, созданных в Великобритании, он создал в 1843 году первый корабль с железным корпусом и винтовым двигателем для путешествий через Атлантику. Для путешествий в Индию и Австралию Брунел создал самый большой в мире корабль, Great Eastern. Он был более 200 метров в длину, мог нести на борту 400 человек и мог пройти из Лондона в Сидней без дозаправки.

В 1859 году при инспекции Great Eastern перед его первым плаванием Брунел получил инсульт и умер через несколько дней. Он не дожил до того, чтобы увидеть крах его корабля как коммерческого предприятия, несмотря на его скорость и роскошь. В 1864 году Great Eastern был продан для переоборудования его в корабль для прокладки кабеля.

Попытки проложить трансатлантический кабель начались в 1857 году, когда военный корабль США Ниагара отправился с Валентии, острова неподалеку от графства Керри на юго-западе Ирландии, по направлению к Тринити Бэй на побережье Ньюфаундленда. Он мог нести только половину необходимой длины кабеля, оставшаяся часть была на борту сопровождавшего его английского военного корабля Агамемнон. Две половины должны были быть сращены посредине Атлантики, а затем Агамемнон продолжил бы прокладку кабеля до конца.

На Ниагаре кабель дотравили до конца, время от времени отправляя сигналы обратно для проверки его целостности. Кабель состоял из семи медных проводов с тремя слоями гуттаперчи, был обмотан просмоленной пенькой и плотно закреплен железной проволокой. К сожалению, он порвался, пройдя менее половины пути через океан.

Те же самые корабли спустя год предприняли еще одну попытку, на сей раз двигаясь навстречу друг другу и пытаясь соединить свои половинки прежде, чем развернуться. После нескольких неудач трансатлантическая линия была проложена в августе 1858 года. Английская королева Виктория и президент США Джеймс Бьючанан обменялись при его помощи поздравительными телеграммами. Однако кабель не мог хорошо передавать сообщения, и линия была закрыта спустя всего лишь несколько недель.

Наконец-то успех

Филд не сдался. Несмотря на задержки, вызванные Гражданской войной в Америке, он смог найти финансирование новой попытки соединить Атлантику. На этот раз использовали гораздо более крепкий кабель, весивший в два раза больше прежних. Только один корабль мог нести его полностью: Great Eastern.

В июле 1865 года он отправился от Валентии в Тринити Бэй. Дважды казалось, что кабель был поврежден из-за шипа, пронзившего его, который мог бы вызвать короткое напряжение. И пройдя три четверти пути до Канады, линия оборвалась.

Тем не менее, эта попытка показала, что Great Eastern может проложить глубоководный кабель, и 13 июля 1866 года огромный корабль снова отправился выполнять свою миссию. Это путешествие прошло без событий. 27 июля Great Eastern бросил якорь в небольшом канадском порту Хартс Контент. Позже Филд описывал, как матросы вытаскивали кабель на берег: «Я вижу их теперь, как они тащат конец кабеля на берег в Хартс Контент, крепко сжимая его в своих мускулистых руках, как если бы  это был ребенок, которого они спасли после кораблекрушения от опасностей моря».

Спустя всего четыре недели Great Eastern вернулся в Хартс Контент со вторым триумфом Филда. Конец кабеля 1865 года был поднят со дна моря и присоединен к новой секции для завершения другой линии между Ирландией и Канадой. К концу 19 века было проложено 15 трансатлантических кабелей  — пять из них проложил Great Eastern.